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老兵不死,只是逐漸凋零(上)

【生活文藝】

NBA季後賽進入分岸決賽階段,東西岸決賽都由各自的第一種子對第二種子。天之驕子LeBron James能否帶領母會再入總決賽,還是同由「馬刺系教練」帶領的勇士和鷹隊在總決賽碰頭,自然是球迷焦點。然而,我留意的,卻是分別被勇士和鷹隊淘汰出局的巫師和灰熊。

西岸的灰熊被聯盟第一的勇士淘汰是意料中事,面對「浪花兄弟」Stephen Curry和Klay Thompson,特別前者榮膺今季最有價值球員,第五種子灰熊縱有防守專家Tony Allen,內線黑白雙煞Zach Randolph和Marc Gasol仍難以匹敵。不過灰熊卻一度取得場數2-1領先,可謂意外驚喜。

出局,意味一年的努力付諸東流。對於年輕人而言,大可以明年捲土重來,但對老將而言,剩下時間有限。今年出局,明年未必能回歸球場。巫師和灰熊陣中兩位1998年選秀梯隊成員,Vince Carter和Paul Pierce應該感受最深,暫且先說前者。

號稱「半人半神」的Vince Carter,1998年選秀大會被勇士選中,馬上被交易到速龍,換取他的大學同學Antwan Jamison,「VC」便成為這年輕球隊的第一個真正的明星球員。身為超級巨星Michael Jordan的學弟,Carter也是一代「飛人」,曾在2000年拿下灌籃大賽冠軍,更有「加拿大航空」之名。職業生涯最為人津津樂道的,一定是2001年季後賽次圈,與「戰神」Allen Iverson帶領的76人展開6場大戰,兩人互相「飆分」,最後飛人在「搶七」大戰投失絕殺,只能看住對手一路打入總決賽。

顛峰過後,其後Carter受不住多倫多的生活和成績低迷,與球隊和球迷鬧翻,再被交易到籃網。雖然球隊有「神奇小子」Jason Kidd在陣,但數年來成績高不成低不就。後來飛人輾轉流落魔術和太陽,歲月催人老,飛人失去了年輕的爆發力, 但三分能力仍在。2011年,Carter加盟小牛與舊隊友Kidd重聚,馬上成為小牛重要成員之一。縱使球隊飽受球員老化影響,三季以來季後賽都是首輪止步,中間一季更連季後賽都入不了,Carter卻證明自己寶刀未老。2014年季後賽首輪,小牛面對最後冠軍馬刺,苦戰七場才黯然出局,當中第三戰最後一刻,Carter負責投絕殺球,情境與13年前面對76人時一模一樣。不同的是,今次球進了,多年的遺憾,終於告一段落。

今季Carter轉戰灰熊,出賽時間和個人數據都跌至生涯新低,只能以經驗幫助球隊。首輪輕鬆解決拓荒者,次圈面對聯盟成績最好的勇士,也只能怪時不與我。展望來年,Marc Gasol成為自由球員,Jeff Green手握球員選項,就算兩人都留下,灰熊仍要面對主力老化問題。Carter雖然仍有約在身,但年逾38歲高齡,來季就算回歸也很可能是最後一季。

飛人應該明白,以球員身份贏總冠軍的夢,恐怕難以實現。出局後與舊隊友Dell Curry之子Stephen深情擁抱,大抵是寄望故人之子能代替自己擁抱金盃吧。

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