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小型衛星或惹連環相撞風險

人造衛星的體積發展至現在,只有鞋盒般大小。體積變小,有利普及,但同時衍生其他問題。歐洲太空總署一個針對太空垃圾的會議上,有學者提出小型化人造衛星有「連環相撞」的風險,威脅太空任務安全。

根據歐洲太空總署統計,現時約有七十五萬件物體在環繞地球的多個軌道上飛馳。大部分是人造衛星,包括廢棄的舊衛星,還有從衛星剝落的殘骸。它們的平均時速逾四萬公里,隨便一個碰撞,威力已經相當於手榴彈爆炸。

歐洲太空總署本周在德國召開大會,商討處理太空垃圾的對策。有與會的英國學者提出另一個新冒起的隱憂,就是這種稱為「方塊衛星」的小型衛星,將傳統有如洗衣機大小的人造衛星小型化至鞋盒般小,每次發射可送多個小衛星上太空。

方塊衛星於 2006 年首次應用,由於製造及發射成本大降,頗受電訊公司歡迎,用作低成本的通訊衛星,擴大網絡覆蓋。近年全球每年發射一百枚以上,大部分出自美國。而且有數家大企業也準備建立自己的方塊衛星大軍,每項計劃都涉及數千枚衛星。

學者嘗試以超級電腦模擬二百年內所有衛星的軌跡,結果顯示衛星相撞機會,將比現在大增五成。而且小型衛星一旦相撞,隨時引發「連環相撞」,威脅其他太空任務。學者建議要求在方塊衛星加裝推進系統,必要時可以脫離軌道,避免相撞。

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